CEO Paul Polman van Unilever treedt af, geen relatie met dividendbelasting

Unilever CEO Paul Polman treedt einde dit jaar af. Polman bekleedde de functie bij Unilever al tien jaar, maar beleefde de laatste jaren nogal tumultueuze tijden. Zo kreeg Polman twee jaar geleden te maken met een vijandig overname bod door het Amerikaanse Kraft Heinz van 130 miljard euro. Begin 2017 werd het bod teruggetrokken, maar het zorgde wel dat de aandeelhouders bij Unilever op scherp kwamen te staan.

In de tien jaar dat Polman Unilever leidde, maakte hij zich sterk voor een versimpeling van de bedrijfscultuur. De geplande verhuizing naar Rotterdam zou die versimpeling op verregaande wijze doorzetten. Vanuit de kant van de aandeelhouders werd de geplande verhuizing sterk bekritiseerd, omdat men vreesde voor een daling in de Britse FTSE 100 aandelenindex.

Door aanhoudende druk vanuit de aandeelhouders, kwam de verhuizing op losse schroeven te staan. En met het uitblijven van de verhuizing naar Nederland, verloor Rutte zijn belangrijkste argument om de dividendbelasting af te schaffen. Volgens Polman was de volgorde andersom. In een interview met het AD zei hij: “We hebben heel duidelijk tegen het kabinet gezegd: ‘Als je ooit wil dat Unilever met zijn hoofdkantoor naar Nederland komt, kan dat nooit gebeuren met dividendbelasting’.”

Unilever Persvoorlichter Freek Bracke zegt dat de verhuizing en dividendbelasting los staan van het aftreden van Polman. “Bij zijn aantreden heeft Polman duidelijk gezegd dat hij voor tien jaar aan zou blijven. Die tien jaren zijn nu aangebroken, dus is het nu tijd om af te treden. Simpel. Het heeft dan ook geen zin om te speculeren over andere zaken. Zijn termijn stond vast. We zijn al ruim een jaar geleden begonnen met het zoeken naar een opvolger. Dat was dus voordat de afschaffing van de dividendbelasting niet door bleek te gaan. Wel kan ik met betrekking tot de verhuizing zeggen dat het verzet vanuit Britse kant groter was dan voorzien.”

In hoeverre de opvolging door de Schot Alan Jope gevolgen heeft voor nieuwe vijandige overnames behoort ook tot speculeren. “Daar kan ik niks over zeggen”, licht Bracke toe. Hetzelfde geldt voor de Brexit. “Ik weet niet hoe Jope daarin staat en wat de gevolgen daarvan zijn”, vertelt Bracke.

Polman is tijdens zijn carrière bij Unilever de aanjager geweest voor het invoeren van een duurzame koers. In 2010 introduceerde hij het Sustainable Living Plan (SLP). “Duurzaamheid is en blijft een belangrijke factor binnen Unilever”, licht Bracke toe. “We gaan dus door op die koers.”

Gaat Polman door voor een volgende carrière? “Geen idee”, zegt Bracke. “Dat zullen we waarschijnlijk snel horen.”