“We gaan in april beginnen met de productie van 10 kiloton gerecycled PETpolyester. ” Dat zegt Tonnis Hooghoudt, CEO en oprichter van Ioniqa. Deze oud-start up van de universiteit van Eindhoven maakt plastic duurzaam door een verwerkingsproces op de markt te brengen dat plastic afval eindeloos kan recyclen. “En dat zijn we op dit moment aan het lanceren. We hebben al een demofabriek hier in Rotterdam. We zijn een echte plant aan het bouwen op Chemelot in Geleen die tien kiloton per jaar output gaat leveren van zuivere grondstoffen waar weer flessen en verpakkingen van gemaakt kunnen worden.”

Het gaat in dit geval vooral nog om PET. Hooghoudt: “ Dat is het eerste plastic waarmee we lanceren. Dat is ongeveer een kwart van de markt. Het gaat dus om enorme hoeveelheden. Noodzaak om plastic te hergebruiken hoeven we eigenlijk niemand uit te leggen, want daar staan dagelijks artikelen over in de krant. Dat zien we eigenlijk in de markt terug bij de plastic producenten. Die zijn onze directe klant. Maar ook de brands, dus de merken, die plastic gebruiken voor het verpakken van voedsel en frisdrank proberen gebruik te maken van recyclede materialen. Het is ook een hot topic. Het is geen campagne meer.”

Proeftijd voorbij

Daarmee is de proeftijd voorbij. “Ja, we bouwen nu een fabriek die gaat leveren waarvoor we hem ontworpen hebben. Maar het is natuurlijk een illusie om te veronderstellen dat we niet meer het proces zelf zullen verbeteren. We zijn nu wel uit het lab en de demo. We zijn nu naar de realistische schaal. Het is een fabriek waarvoor twaalf miljoen euro binnen is gebracht door onder meer het Groenfonds en CocaCola. Let wel, dit is voor de totale financiering, inclusief de R&D.”

Coca Cola is dus één van de partners. “Ja, we zijn eigenlijk voor de zomer 2018 begonnen met Unilever als gebruiker en Indorama als producent van het plastic die onze grondstoffen weer hergebruikt. Daar hebben ze weer drinkflessen van kunnen maken. Coca Cola wil graag dat er technieken op de markt komen om uiteindelijk honderd procent recycling mogelijk maken. En ja, de bottleneck is daar de schaalgrootte en deze stap is gemaakt om de recycling te versnellen.”

Hoe belangrijk is dat voor Coca Cola, want recycling van PET gebeurt al jaren, toch? Hooghoudt: “Ja, dat klopt. Alleen willen ze nu versnellen en willen ze meer. Je ziet dat de mechanische recycling blijft eigenlijk hangen op 25 procent, misschien 30 procent. De rest wordt verbrand of gestort. Hoger komt het percentage niet en dat heeft ermee te maken dat mechanische recycling natuurlijk niet echt het plastic verwerkt tot een grondstof maar sorteert en opsmelt en dus niet dat je het materiaal als zodanig zuivert. Hierdoor ontstaat een ophoping  van onzuiverheden en van kleurstoffen. Het betekent dat de feedstock heel zuiver moet zijn, wil je weer drankflessen transparant terugkrijgen. Die feedstock is heel beperkt en dat betekent dat feitelijk vooralsnog niet meer dan 30 procent gerecycled kan worden. Wat Ioniqa doet is die 100 procent in het systeem stoppen en er weer zuivere grondstoffen van maken, waardoor je plastic duurzaam kunt inzetten.  Je hebt geen olie meer nodig en de CO2 footprint gaat met 75 procent omlaag.”

Proces

Hoe gaat dat proces ook al weer? “Je begint met je feedstock van stukjes plastic. We starten met gekleurd flessenmateriaal. En dat zetten we met onze katalysator om in monomeren. Die katalysator heeft eigenlijk twee werkingen. Het ene is dat het proces efficiënter wordt, de productie gaat omhoog en het energieverbruik gaat omlaag. Maar belangrijkste is ook dat de kleur ermee uitgehaald wordt. En dat betekent dat je uiteindelijk een hele zuivere eindstroom overhoudt. Doel is om weer daarmee te produceren. Het is een relatief simpel, elegant proces wat weer begint onder honderdtachtig graden, scheiding bij tachtig graden en kristallisatie van de eindstof zit bij kamertemperatuur onder atmosferische druk. De productiekosten zijn betrekkelijk laag, waardoor het heel betaalbaar blijft en die CO2 reductie gerealiseerd wordt.”

Wie zijn de klanten precies? ”Coca Cola en Unilever. Althans dat zijn de gebruikers, uiteindelijk zijn het de polymerisatie-producenten zoals Indorama die het direct van ons kopen. Het is eigenlijk een soort combi-sale. De brands willen het kopen, en die vragen het aan deze producenten. Dus die creëren de vraag. Maar degenen die de contracten sluiten voor de 10 kiloton, dat zijn de plastic-producenten.”

In Geleen is nu de hal klaar? “We zijn nu bezig om de fabriek in te richten en we gaan in april draaien. Hij heeft een output op jaarbasis van tien kiloton. Er komen ongeveer 20 mensen te werken. De fabriek draait 24 uur per dag, zeven dagen per week.”