Over een paar maanden gaat de schop de grond in en begint Ioniqa aan de bouw van een gloednieuwe plastic recycling plant. Process Control sprak met Ioniqa CEO Tonnis Hooghoudt.

PET (Polyethyleentereftalaat) is een veelgebruikte stof bij de productie van plastic. Op dit moment wordt 20% van het gebruikte materiaal in Europa gerecycled. De overige 80% wordt ofwel verbrand, op vuilstortplaatsen opgeslagen, of belandt in de natuur, zoals in de oceaan.

Ioniqa startte  zo’n 7 jaar  geleden een onderzoek  naar een nieuwe technologie voor PET-recycling. Hieruit rolde de technologie die PET tot basismolecuul afbreekt, ‘virgin’ grondstof, die  vervolgens in een andere fabriek tot  nieuw PET-materiaal wordt omgezet.“We zijn als sinds 2011 bezig met het onderzoek”, vertelt Hooghoudt. “In 2016 hebben we de demonstratiefabriek in Rotterdam gebouwd, waar we met Unilever en Indorama hebben getest. De technologie is dus inmiddels gevalideerd.”

Een van de problemen met de recycling van plastic is dat het aanbod van afvalplastic te divers is. Met andere woorden: er worden teveel soorten plastic door elkaar heen gebruikt om ze effectief (en renderend) te kunnen recyclen. Hooghoudt: “Niet alle plasticsoorten zijn inderdaad te recyclen. Het zijn vooral de polycondensaten die zich goed laten recyclen, dus PET en polyester. Daarnaast zijn ook polyamides goed te recyclen. PP en PE laten zich echter minder goed recyclen. Die kun je beter verbranden of naar olie omzetten. Je ziet momenteel dat de verpakkingsindustrie aan het overschakelen is naar recyclebare plastics, zoals PET, op dit moment goed voor zo’n 75 miljoen ton per jaar, wat ongeveer 25 procent van de jaarlijkse wereldwijde plasticproductie is.”

In het businessmodel is rekening gehouden met de kosten die gepaard zullen gaan met het selecteren van de juiste grondstoffen voor de recycling. “Daar zullen we voor moeten betalen, maar de reden dat die 80% nu blijft liggen is niet omdat het niet haalbaar is, maar omdat er geen vraag is.”

De nieuw te bouwen Ioniqa-fabriek onderscheidt zich van het nieuwe project van Akzo (Zie ook Process Control no 4 , 2018) door het type grondstof en het procédé. Bij Akzo worden niet recyclebare grondstoffen omgezet naar gas.

Hooghoudt: “Wij richten ons specifiek op recyclebaar, zoals PET-flessen en  -trays, maar ook textiel. We maken weliswaar monomeren uit polymeren, maar in ons geval rendeert het niet om die stoffen nog verder uit elkaar te halen. Elke stap kost namelijk energie. Je moet dus op zoek naar een balans waarbij je een product weer terug in de gebruikscirkel kan krijgen.”