Van luierberg naar nieuw product

Na zo’n zeven jaar onderzoek en twee jaar proefdraaien in een pilotplant, komt er binnenkort een gloednieuwe fabriek voor de recycling van luiers. Het gemiddelde Nederlandse kind gebruikt zo’n 5000 luiers voordat het zindelijk is. Daar komen echter steeds meer luiers bij voor ouderen en voilá: de luierberg is een feit.

Tot eind jaren ‘90 werden luiers voor een groter deel van papier gemaakt en waren ze daarmee beter composteerbaar. “Dat klinkt natuurlijk goed”, zegt bedenker Ing. Willem Elsinga, “maar in de praktijk werkt dat nu niet meer zo. Een moderne luiers bevat veel plastic en bevat veel minder papier dan de ouderwetse papieren luier.”

Bovendien: in theorie is papier weliswaar makkelijker te composteren, maar vooral door de toename van incontinentieluiers zijn gangbare composteerprocessen niet meer bruikbaar. “In luiers voor senioren vind je veel medicijnresten en pathogenen. Die wil je niet meenemen in je composteerproces”, licht Elsinga toe.

In de nieuwe reactor worden straks luiers, met inhoud, samen met rioolslib uit een waterzuiveringsinstallatie tot 250 graden Celsius verhit onder 40 bar (Thermische Druk Hydrolyse, TDH). “Je bent dan van je medicijnresten en pathogenen af”, weet Elsinga. “En plastics smelten zo rond de 180 tot 200 graden. Die plastics komen in de reactor bovendrijven, waarna we die er uit kunnen zeven en kunnen verwerken tot nieuwe plastics. De luierinhoud wordt samen met het slib middels twee fermentatieprocessen tot biogranulaat , groen gas en kunstmest omgezet.”

Voor de vier restproducten, of eigenlijk nieuwe producten, is een bestaande afzetmarkt. rendabel. “Als je een restproduct overhoudt waar je nog compleet nieuwe onzekere markten mee moet gaan aanboren, krijg je zo’n project niet rendabel”, weet Elsinga. “Nu zijn de risico’s goed beheersbaar.”

TDH heeft een forse meerwaarde als het gaat om duurzaamheid, vergeleken met verbranding en vergisting: per ton luiers is de CO2-reductie 480 kilo. En omdat de opgewekte stoom uit afvalverbranding komt, wordt er nog eens extra CO2 bespaard ten opzichte van gasgestookte stoomproductie.

Ook de in moderne luiers aanwezige SAP (Super Absorbent Polymers) worden afgebroken. “Die verhitting tot 250 graden ontsluit materialen en maakt dat de bacteriën in de fermentatieprocessen effectiever hun werk kunnen doen”, verduidelijkt Elsinga.

Naar verwachting gaat de plant op 1 december 2018 in productie.