Honderden contractors en medewerkers van kunstmestfabrikant Yara in Sluiskil zijn momenteel druk bezig met de driejaarlijkse onderhoudsstop van een van de drie ammoniakfabrieken. Zo vervangen ze onder meer veiligheids- en besturingssystemen, evenals verschillende de katalysemassa’s en de synthesereactor. Op 23 november is de fabriek naar verwachting weer operationeel, mits alles volgens planning loopt.

Reforming C is de oudste van de drie ammoniakfabrieken van Yara in Sluiskil. De plant is in 1971 gebouwd en heeft in 1996 de laatste revamp gehad. De fabriek is toen volledig omgebouwd en aangepast, waardoor de fabriek weer kon meedraaien in de top van de wereld. Nog steeds behoort de fabriek volgens Yara tot de top-10 van de ongeveer 100 ammoniakfabrieken wereldwijd. Het zogenaamde Haber-Bosch proces van stoomreforming van methaan wordt toegepast om zo 400.000 ton pure ammoniak in de fabriek te maken.

Een team van Yara is kort na de vorige stop al begonnen met de voorbereiding van de huidige onderhoudsstop. De werkzaamheden zijn op 17 oktober gestart en nemen naar verwachting veertig dagen in beslag. Op het hoogtepunt van de stop zijn er 800 contractors, waarvan een groot deel uit het buitenland afkomstig is, aan het werk.

Focus onderhoudsstop
De focus van deze onderhoudsstop ligt volgens woordvoerder Gijsbrecht Gunter van Yara Sluiskil op drie zaken: de vervanging van de veiligheids- en besturingssystemen, de ontmanteling en vernieuwing van onderdelen van de zestig meter hoge strippertoren en de vervanging van de synthesereactor en katalysemassa’s. Tijdens de synthesereactie vindt de ammoniakvorming plaats. Waterstofgas uit methaan en water wordt middels een katalysator onder hoge druk en temperatuur in contact gebracht met stikstof uit de lucht. “Door de synthesereactor en katalysemassa te vervangen, brengen we de energie-efficiency weer naar een hoger niveau”, stelt Gunter.

Veiligheids-en besturingssystemen
De vervanging van de veiligheids- en besturingssystemen is een enorme klus. Zo moet 35 kilometer kabel worden vervangen tussen de fabriek en de controlekamer. Daarnaast verbindt Yara 35.000 aansluitingen voor de bekabeling. “Het plaatsen en testen van deze aansluitingen neemt veel tijd in beslag”, zegt Gunter.
De zestig meter hoge strippertoren staat nu in steigers, zodat de contractors de belangrijke onderdelen van de toren kunnen inspecteren, reviseren of vervangen. Zo maken ze om de zes meter nieuwe bordessen om aan de eisen uit de arbo-wetgeving te voldoen. Dat hoogteverschil dat in een keer beklommen mocht worden mocht voorheen meer zijn.

Inspecties assets
Tijdens de onderhoudsstop is er ook veel aandacht voor inspecties, zowel van Yara zelf als door overheidsinstanties, van alle assets, zoals leidingen en reactorvaten. De verplichte keuringen zijn essentieel om aan de vergunningen te blijven voldoen. Daarnaast controleert en reviseert het bedrijf regelkleppen, evenals de compressoren en stoom- en gasturbines in de zogenaamde machinetrein. Inspecteren van corrosie onder isolatie is ook een belangrijk onderdeel van de onderhoudsstop.

Net als bij andere chemiebedrijven speelt veiligheid een grote rol tijdens de onderhoudsstop. Contractors en medewerkers zijn twee weken voor de stop al gestart met speciale veiligheidstrainingen, afgestemd op de specifieke situatie bij Yara Sluiskil. Zo oefenden ze bijvoorbeeld het veilig afsluiten en betreden van een besloten ruimte, het juiste gebruik van persoonlijke beschermingsmiddelen, gereedschap, het Lock-Out-Tag-Out (LOTO) systeem en zaken als het op de juiste wijze vervangen van flenzen. “De aandacht voor veiligheid heeft tot nu toe goed uitgepakt, maar blijft een voortdurend aandachtspunt”, zegt Gunter.